Historie Podcaster

Pont-d'Arc Cavern, kopi av Chauvet Cave

Pont-d'Arc Cavern, kopi av Chauvet Cave


Ikke fall for en falsk: Chauvet -grottekunstreplikken er tull

Den franske regjeringen har brukt millioner på å kopiere en hule med 35 000 år gamle kunstmesterverk. Men du ville ikke betale for å se en Rembrandt -kopi - hvorfor blir gammel kunst behandlet så frekt?

En fantastisk simulakra eller nedlatende tull? ... dyrefigurer fra Chauvet -hulereplikaen. Foto: Claude Paris/AP

En fantastisk simulakra eller nedlatende tull? ... dyrefigurer fra Chauvet -hulereplikaen. Foto: Claude Paris/AP

Sist endret tor 22 feb 2018 17.27 GMT

Se for deg dette. Besøkende til Vatikanet ankommer Petersplassen og blir gjetet inn i et moderne mottak som er smart gjemt under Berninis søyle. Etter å ha sett på en utstilling på Michelangelos sixtinske kapellfresker, filtreres de til en kopi i full skala, med et tak som er et gigantisk fotografi av det berømte kunstverket.

Kanskje en dag kan dette skje, ettersom Vatikanet bekymrer seg for å bevare sine kunstneriske skatter. Men jeg mistenker at ingen ville være veldig glad for å besøke et erstatter det sixtinske kapell. Hva ville være poenget?

På samme måte ønsker ingen kunstelsker å se en kopi Rembrandt, en falsk Freud eller en simulakra av Seurat.

Hvorfor anses det da som helt rimelig å tilby falsk istidskunst som en kulturell attraksjon?

Denne måneden åpnes en kopi av Chauvet -grotten, trolig den største paleolitiske malte grotten som noensinne er oppdaget, samt et av de aller eldste kjente stedene for kunstnerisk aktivitet. Det forventes å være en populær attraksjon for Ardèche -regionen i Frankrike. Men det er nedlatende tull.

Det forandrer kunstinteresserte som forventes å dra dit, for vi blir behandlet som tullinger. Mer urovekkende avslører det en forakt for de anonyme geniene som skapte de virkelige Chauvet -maleriene for rundt 35 000 år siden.

Kan du lukte at malingen tørker? ... besøkende i kopien i naturlig størrelse av Chauvet-grotten, Sør-Frankrike. Foto: Claude Paris/AP

Det er gode grunner til at selve underverkene til Chauvet aldri vil bli åpnet for publikum. Andre malte grotter - mest beryktet Lascaux - ble alvorlig skadet av eksponering for besøkendes kollektive dårlige ånde før forskere innså hvor sårbar denne gamle kunsten kan være for menneskelig kontakt. Chauvet, som ble oppdaget mye mer nylig, er med rette beskyttet med ærbødighet den fortjener. Men det er ingen grunn til å fjerne oss med en kopi.

Jeg besøkte kopien som ble opprettet av Lascaux som tenåring, og husker fortsatt den knusende skuffelsen. For en fristende farse, å love hulekunst og bare levere en simulering.

Disse brukte grotteopplevelsene gjenspeiler en underliggende fordom om antatt "primitiv" kunst. Implikasjonen av hule kunstreplikater er at slik kunst er så enkel og grunnleggende at en pastiche vil tilfredsstille. Ingen godtar en erstatning for Rembrandt fordi hans berøring anses som unik, hans geni entall.

Sånn er det. Men grottekunst er ikke mindre fantastisk eller magisk. Maleriene fra istiden Europa inkluderer mesterverk som tilsvarer de største i historien. I det minste fortjener istidens malerier å bli sett på som unike, inspirerte kunstverk. Det overrasker meg at de i Frankrike, den siviliserte forvalteren av så mange av disse mesterverkene, fremdeles kan behandles som verket til tilsynelatende klønete og uvitende "hulemenn" - og derfor noe som kan erstattes av en hånlig hule.

Når det gjelder Chauvet, er det bedre å se på fotografier og filmer enn å falle for en forfalskning. Få hele rapporten om grotten, overdådig illustrert, som gir et nært møte: eller se Werner Herzogs vakre film Cave of Forgotten Dreams.

Den riktige atmosfæren ... fortsatt fra Werner Herzogs Cave of Forgotten Dreams.

Hvis det ikke er nok, og selvfølgelig ikke er det, kan noen virkelige malte grotter faktisk besøkes. Jeg anbefaler Pech-Merle og Cougnac i Cahors-regionen. Disse fascinerende hulene er åpne for publikum og inneholder kunst nesten like gammel som maleriene av Chauvet - og like spesiell.

Å stå foran en malt mammut i Pech-Merle er et overveldende møte både med et utdødt pattedyr og sinnet som skildret det. Alt om slike møter - uansett sjeldne og vanskelige - er uforglemmelig. Du trenger å lukte fuktigheten, høre drypp-drypp av vann, kjenne på det enorme mørket like utenfor de opplyste veiene-og klype deg selv at her blant disse majestetiske underjordiske fjellformasjonene skapte en istidskunstner et portrett av en mammut som har makt og sannheten om en Rembrandt.

Hvilken flott kunst jeger-samlerne i istiden gjorde. Godta ingen vikarer.


Caverne du Pont d'Arc (Chauvet -reproduksjon)

Chauvet -grotten vil aldri være åpen for publikum. Det er den eldste dekorerte grotten som noen gang er funnet, og den ble først oppdaget i 1994. Funnet forandret alt. Eksperter mente at forhistorisk kunst startet med et mer primitivt utseende og gradvis ble mer sofistikert i løpet av årtusenene, og kulminerte med triumfen til Lascaux, malt for 17 000 år siden. Men maleriene i Chauvet er nesten dobbelt så gamle, etter å ha blitt radiokarbonert datert til 32 000 år! Og de er enda mer praktfulle enn Lascaux, med sin realisme og raffinement. Teorier om utviklingen av paleolitisk kunst har måttet revideres.

Hulen må bevares og studeres, men dens betydning for menneskets historie er så stor at det ble lagt planer for en kopi like etter at den ble oppdaget. Etter flere år og 55 millioner euro åpnet den i april 2015. Det er den største, mest detaljerte kopihulen som noensinne er laget. Hvert forsøk ble gjort for å gjenskape selve grotten, inkludert kalsittdekkede dyrebein spredt på gulvet. Det er en utstillingsbygning du kan besøke før turen som lærer deg om forhistoriske mennesker og dyr. Det offisielle navnet på kopihulen er Caverne du Pont d'Arc, siden den er veldig nær den naturlige broformasjonen over Ardèche -elven. Chauvet er navnet på lederen for teamet som oppdaget hulen, men de brukte ikke navnet hans på kopien på grunn av spenninger mellom grotteoppdagerne og regjeringen.

Bare guidede turer, reservasjoner anbefales sterkt, og du kan bestille online. Dette er en veldig populær attraksjon, og hvis du ikke kjøper billetter på forhånd, vær oppmerksom på at turen kan ta flere timer etter at du ankommer billettluken. Turer er på fransk, det er en engelsk tur per dag, kl. 11:12, 25 personer per tur. Men hvis du ikke klarer den engelske turen, kan du reservere en hvilken som helst tur og bruke en gratis lydguide, som er tilgjengelig på 10 språk. Om sommeren går turer hvert par minutter, og folk har klaget på at gruppene er for tett sammen og turen føles stresset. Besøkene er litt mer fordelt ut resten av året, men du har egentlig ikke lov til å dvele fordi guidene holder gruppene i bevegelse og slår av lysene når de er ferdig med å vise en seksjon. Selv om det ikke er så kaldt som en ekte hule, er kopien luftkondisjonert, så du vil kanskje ha en jakke. Ingen bilder tillatt i kopihulen.

Åpent alle dager i året. Tilgjengelig for mennesker med nedsatt funksjonsevne. Gangveien er helt flat i kopihulen, så du vil ikke snuble over noe i det svake lyset. Billettene sier at du bør ankomme turens avgangspunkt 30 minutter før turen, men det er ikke nødvendig. Du går bare til utgangspunktet noen minutter for tidlig og venter på at turen skal kalles, det er ikke nødvendig å komme dit så tidlig bare for å vente.


Chauvet-Pont-d'Arc-grotten: Verdens største hulemalerier

En kopi av verdens største forhistoriske kunstfunn ble åpnet for publikum i forrige måned. Caverne du Pont-Arc er en gjengivelse av Chauvet-Pont-d'Arc-grotten, hjemmet til verdens største og eldste steinalderhulemalerier som har forbløffet verden innen arkeologi og kunsthistorie. Vi utforsker hva som gjør denne grotten til århundrets oppdagelse.

18. desember 1994 fant tre grotteutforskere, Jean-Marie Chauvet, Eliette Brunel og Christian Hillaire, et oppdagelse av århundret, en hule som inneholder det som nå er kjent som verdens største og eldste forhistoriske kunst. fra 30 000 til 32 000 år. Chauvet-Pont-d'Arc-grotten, som har fått navnet sitt fra lagets ledende oppdagelsesreisende, har siden vært gjenstand for enorme studier siden.

Grotten ligger i den fjellrike Ardèche -regionen i Sør -Frankrike, og huser over 1000 steinalderhulemalerier av mammutter, bjørner, løver, neshorn, bison og andre arter av pattedyr som nå er utdødd, tegnet og malt i trekull og rød oker , spredt utover seks grottekamre. Der ligger også et fenomenalt panel av kullskissede løver og dyrebein som antas å tilhøre hulebjørner som dvale i hulen under istidens vintre. Disse bjørnene kunne ha blitt fanget i hulen etter et steinras, som blokkerte inngangen, for over 20 000 år siden. Fra da av forble denne eksepsjonelle visningen av forhistorisk kunst usett, uberørt og uoppdaget til 1994.

Det som har overrasket forskere er alderen på maleriene i Chauvet-Pont-d'Arc-grotten, som er nesten dobbelt så gamle som de i Lascaux-grotten som dateres 17 000 år tilbake, og mestring av teknikker som ikke er sett før i forhistorisk grottekunst. Kunstnere fra steinalderen benyttet fordypninger i hulens kalksteinsvegger for å gi de tegnede dyrene en unik tredimensjonal kvalitet og en ekstra følelse av bevegelse. I tillegg er dyr som løver, mammutter og bjørner farlige dyr som ville ha vist seg utfordrende å observere. Å fange presisjonen i bevegelsene deres på den tiden var en meget imponerende bragd. Den franske arkeologen Jean Clottes har bidratt mye til studiet av stedet og har også foreslått at Chauvet -grotten ble brukt til åndelig og ritualistisk praksis og hadde stor religiøs betydning, som nevnt i Smithsonian Magazine, selv om dette synet har blitt møtt med en del kritikk.

På grunn av frykten for å skade de store verkene i Chauvet -grotten, har det franske kulturdepartementet forbudt all offentlig tilgang, med tillatelse bare gitt til forskere og forskere. Bare 280 mennesker, inkludert forskere, konservatorer og spesialister, fikk lov til å gå inn i hulen for forsknings- eller bevaringsformål i 2014. Denne forsiktigheten stammer fra den kunstneriske og historiske tragedien som resulterte i den alvorlige skaden og forfallet til kunsten i Lascaux -hulen i sørvest i Frankrike. Det store antallet besøkende som kom inn i Lascaux forstyrret den skjøre atmosfæriske likevekten i hulen, og introduserte sterkt økte nivåer av karbondioksid og fuktighet, og oppmuntret til vekst av bakterier og alger på grotteveggene som endte opp med å dekke noen av de dyrebare maleriene. For å forhindre at denne ødeleggelsen gjentar seg, begynte franske myndigheter på et stort prosjekt for å lage en kopi av Chauvet -grotten noen få kilometer unna originalen. Denne installasjonen ville tillate denne fantastiske oppdagelsen å bli delt med verden, og samtidig kunne de uvurderlige hulemaleriene som mirakuløst overlevde tusenvis av år uoppdaget, beholdes i perfekt stand.

Den replikerte grotten, som heter Caverne du Pont-d’Arc og koster € 55 millioner, innebar bruk av den nyeste teknologien for å gjenskape Chauvet-grotten til den minste detalj. Over 500 eksperter jobbet med å utvikle den simulerte grotten ved å bruke teknikker for å etterligne atmosfæretrykket og til og med lukten i den opprinnelige grotten gjennom laserskanning, 3D -kartlegging, geometriske skalaer og kunstneriske reproduksjoner i full størrelse av hulemaleriene, noe som gjør kopien så nær til originalen som mulig. Hele Chauvet -grotten ble kartlagt med 3D -teknologi, dyrebein ble talt, pigmenter som ble brukt i maleriene ble dokumentert, og spesialister bestemte til og med hvilke typer verktøy som kunstnerne brukte.

Grotten er en kondensert versjon av originalen, men det gjør den ikke mindre enestående. Når de kommer inn, blir besøkende møtt av umiddelbar forventning og mystikk, hjulpet av steinveggene og jordgulv, stalaktitter, dyrebein, bæremerker og de gjenskapte temperatur- og fuktighetsforholdene. Stillhet og akustikk gjengis også glimrende, og gir lite rom for tvil om ektheten.

Chauvet-Pont-d'Arc ble offisielt tildelt Word Heritage-status av UNESCO, FNs kulturorganisasjon, i 2014 og er beskyttet som et historisk monument på høyeste nasjonale nivå. Siden den opprinnelige grotten aldri vil være åpen for publikum, gir kopien Caverne du Pont-d’Arc en modell for bevaring av slike dekorerte grotter, og tjener til å forlenge levetiden til forhistorisk kunst mens minimalt invasiv forskning utføres. Hvem som helst kan ta en rom-for-rom-virtuell omvisning i den opprinnelige grotten online.

I det hele tatt har Caverne du Pont-d'Arc definitivt levd opp til sprøytenarkomanen, gitt en øyeåpnende opplevelse til en annen tid og gitt rom for grenseløs fantasi om hva som skjedde i slike grotter i steinalderen. "Dette er et vitenskapelig og kulturelt nettsted med turistmessig potensial," sier Sébastien Mathon, forsker i prosjektgruppen til Pont-d'Arc, i Vergen, 'Dette er et sted å gi en følelse av opprinnelsen til oss alle.'


Endelig får Beauty of France ’s Chauvet Cave sin store offentlige debut

Når jeg går ned en gangsti gjennom underjordisk dyster, tårner kalksteinvegger 40 fot og stuper inn i en avgrunn. Skinnende stalaktitter dingler fra taket. Etter flere vendinger når jeg en blindvei. Mens jeg skinner min iPhone -lommelykt på veggene, kommer tegninger ut av mørket i trekull og rød oker av ullhorn, mammutter og andre pattedyr som begynte å dø ut under Pleistocene -tiden, for rundt 10.000 år siden.

Fra denne historien

Relaterte lesninger

Relatert innhold

Det føles, og til og med lukter, som en reise inn i et dypt hull i jorden. Men denne utflukten finner faktisk sted i et gigantisk betongbod som ligger i furuskogte åser i Ard èche Gorge i Sør-Frankrike. Bergveggene er steinfarget mørtel støpt over metallstillas. Stalaktittene ble laget av plast og maling i et atelier i Paris. Noen av veggmaleriene er verkene til guiden min, Alain Dalis, og teamet med andre kunstnere i studioet hans, Arc et Os, i Montignac, nord for

Toulouse. Dalis stopper opp foran et panel som viser en stolthet av løver i profil, tegnet med kull. Disse ble tegnet på polystyren, en syntetisk harpiks, deretter montert på veggen, ” forteller han meg. Resultatet er en presis, transfiksende kopi av endekammeret, også kalt Gallery of Lions, inne i den faktiske Chauvet -grotten, som ligger tre mil herfra og som er sett på som verdens største depot for øvre paleolitisk kunst.

Faksboken på 62,5 millioner dollar kalles Caverne du Pont d ’Arc, etter et nærliggende landemerke —a en naturlig buegang av erodert kalkstein som strekker seg over Ard èche -elven og er kjent for mennesker siden paleolitisk tid. Kopien, som ble åpnet for publikum denne måneden, har vært under arbeid siden 2007, da Ard èche avdelingsregjering, som erkjente at et internasjonalt publikum ropte på å se hulen, bestemte seg for å gå sammen med andre offentlige og private finansiere for å bygge en simulacrum. Restriksjoner pålagt av det franske kulturdepartementet hindrer alle unntatt forskere og andre forskere fra det skjøre miljøet i selve hulen.

En istidsartist skapte mest sannsynlig dette bildet i Chauvet Cave ved å spytte rødt pigment over en hånd presset mot berget. (© DRAC Rh ône-Alpes / Minist ère de la Culture et de la Communication) Brunel, til venstre, Hillaire og Chauvet hevder de fant stedet. En annen fordringshaver, Michel Chabaud, sier at han bør dele æren: “ Mine barn og barnebarn må vite hva som skjedde i hulen. ” (Gregorie Bernardi) Kunstnere reproduserte Paleo-verktøy som børster av brent furu for å lage 27 panelpaneler (ovenfor, et neshorn). De brukte plast til bjørneskeletter. Kunstnerne brukte fordypningene og uregelmessighetene i hulen for å gi kunsten en dynamikk. (Jean Clottes / Minist ère de la Culture) De brukte plast til bjørneskeletter. (St éphane Compoint / Resolute) Komplekset (med den replika strukturen med flat tak, helt til venstre) strekker seg over 40 dekar. (St éphane Compoint / Resolute) Kunstnere jobbet fra 6000 referansefotografier og eksperimenterte med trekull fra forskjellige kilder for å gjenskape Chauvet's paleolittiske mester og#173 stykker, inkludert Lions Gallery. (Jean Clottes / Minist ère de la Culture) Åtti skannede deler av den virkelige grotten ble kombinert for å produsere faksen (en digital gjengivelse). (Guy Perazio / SYCPA)

Fem hundre mennesker — inkludert kunstnere og ingeniører, arkitekter og spesialeffektdesignere — samarbeidet om prosjektet ved å bruke 3D-kartlegging, høyoppløselige skanninger og fotografier for å gjenskape grottens teksturer og farger. Dette er det største prosjektet i sitt slag i verden, erklærer Pascal Terrasse, presidenten for Caverne du Pont d ’Arc -prosjektet og stedfortreder for nasjonalforsamlingen fra Ard èche. Vi tok dette ambisiøse valget. slik at alle kan beundre disse eksepsjonelle, men evig utilgjengelige skattene. ”

Den simulerte hulen er ikke bare en fantastisk hyllest til et sted, men også til et øyeblikk. Det feirer den kalde ettermiddagen i desember 1994 da tre venner og helgen grotter —Jean-Marie Chauvet, Eliette Brunel og Christian Hillaire — fulgte en luftstrøm inn i en åpning i en kalksteinsklippe, tunnlet seg gjennom en smal gang, ved hjelp av hamre og syl å kutte bort steinene og stalaktittene som blokkerte deres fremgang, og gikk ned i en verden som var frosset i tid — dens hovedinngang sperret av et massivt steinras for 29 000 år siden. Brunel, den første som kiler seg gjennom passasjen, skimtet surrealistiske krystallinske forekomster som hadde bygget seg opp i årtusener, og stoppet deretter før et par uskarpe røde linjer tegnet på veggen til høyre for henne. De har vært her, ” ropte hun til sine ærefryktsløse ledsagere.

Trioen beveget seg forsiktig over jordgulvet og prøvde å ikke tråkke på den krystalliserte asken fra en eldgammel ildsted og stirret undrende på hundrevis av bilder. Vi befant oss foran en steinvegg helt dekket med røde okertegninger, og hulene husket i sine korte memoarer som ble publisert i fjor. Panelet inneholdt en mammut med en lang stamme, deretter en løve med røde prikker sprutet rundt snuten i en bue, som bloddråper. Vi huket oss på hælene og stirret på grotteveggen, dempet av bedøvelse. ”

Spredt ut over seks kamre som strekker seg over 1300 fot var paneler av løvinner i jakten på store planteetere, inkludert aurochs, de nå utdødde forfedrene til husdyr og bisonsgraveringer av ugler og ullhornhorn, et kullportrett av fire ville hester fanget i individualisert profil, og rundt 400 andre bilder av dyr som hadde vandret stort rundt på slettene og dalene i løpet av istiden. Med en ferdighet som aldri tidligere er sett i grottekunst, hadde kunstnerne brukt knottene, fordypningene og andre uregelmessigheter i kalksteinen for å gi en følelse av dynamikk og tredimensjonalitet til sine galopperende, hoppende skapninger. Senere ville Jean-Marie Chauvet undre seg over den bemerkelsesverdige realismen ” og “ estetisk mestring og#8221 av kunstverkene de møtte den dagen.

(Guilbert Gates)

I løpet av måneder ville Chauvet (hulen, offisielt Chauvet-Pont d ’Arc, oppkalt etter sin primære oppdager) revolusjonere vår forståelse av fremvoksende menneskelig kreativitet. Radiokarbondatering utført på 80 kullprøver fra maleriene bestemte at flertallet av verkene daterte 36 000 år tilbake og mer enn det dobbelte av alderen for lignende grottekunst som ennå ikke er avdekket. En annen bølge av paleolitiske kunstnere, ville forskere finne ut, gikk inn i hulen 5000 år senere og la til flere titalls malerier på veggene. Forskere ble tvunget til å radikalt revidere sine estimater for perioden da Homo sapiens først utviklet symbolsk kunst og begynte å slippe fantasiens kraft løs. På høyden av Aurignacian-perioden — mellom 40 000 og 28 000 år siden — da Homo sapiens delte torven med de fremdeles dominerende neandertalerne, kan denne kunstneriske impulsen ha signalisert et evolusjonært sprang. Mens Homo sapiens eksperimenterte med perspektiv og skapte proto-animasjon på veggene, hadde søskenbarna deres, neandertalerne, som stokket mot utryddelse, ikke flyttet seg utover produksjonen av råringer og syl. Funnet demonstrerte også at paleolitiske kunstnere hadde malt i en konsekvent stil ved å bruke lignende teknikker i 25 000 år og en bemerkelsesverdig stabilitet som er tegnet, skrev Gregory Curtis i Hulemalerne, hans store undersøkelse av forhistorisk kunst, av “a klassisk sivilisasjon. ”

Caverne du Pont d ’Arc -installasjonen er et produkt av en bitter opplevelse som involverer en annen uerstattelig skatt. Lascaux -grotten i Dordogne -regionen i sørvest -Frankrike ble, i likhet med Chauvet, oppdaget av serendipity: I september 1940 snublet fire tenåringsgutter og hunden deres over den mens de lette etter ryktet begravd skatt i skogen. Det 650 fot lange underjordiske komplekset inneholder 900 av de fineste eksemplene på forhistoriske malerier og graveringer som noensinne er sett, og alle dateres tilbake rundt 17 000 år. Hulen ble ødelagt etter at det franske kulturdepartementet åpnet den for publikum i 1948: Besøkende av tusenvis stormet inn og ødela den skjøre atmosfæriske likevekten. Et grønt slim av bakterier, sopp og alger dannet på veggene hvite krystallforekomster belagt fresker. I 1963 forseglet alarmerte tjenestemenn grotten og begrenset adgang til forskere og andre eksperter. Men en irreversibel forfallssyklus hadde begynt. Spredning av sopplesjoner som ikke kan fjernes uten å forårsake ytterligere skade — dekker nå mange av maleriene. Fuktighet har vasket bort pigmenter og gjort de hvite kalsittveggene kjedelige grå. I 2010, da den franske presidenten Nicolas Sarkozy og hans kone, Carla Bruni-Sarkozy, turnerte på stedet på 70-årsjubileet for oppdagelsen, la Laurence L éaut é-Beasley, president i et utvalg som jobber for grottens bevaring , kalte besøket en “ begravelsestjeneste for Lascaux. ”

Umiddelbart etter at Chauvet ble oppdaget, selv før det ble kunngjort, installerte franske myndigheter en ståldør ved inngangen og innførte strenge tilgangsbegrensninger. I 2014 fikk totalt 280 individer — inkludert forskere, spesialister som jobber med simulering og konservatorer som overvåker hulen, komme inn, vanligvis to timer på et enkelt besøk.

Noen dager etter jul i 1994 mottok Jean Clottes, en fremtredende forsker i rockekunst og deretter en arkeologitjenestemann i det franske kulturdepartementet, en oppringning fra en konservator og ba Clottes skynde seg til Ard èche Gorge for å bekrefte et funn. Jeg hadde familien min på besøk. Jeg spurte om jeg kunne gjøre det etter nyttår, og Clottes husker en dag hjemme hos ham i Foix, i Pyreneene sør for Toulouse. Han sa, ‘Nei, du må komme med en gang. Det ser ut som en stor oppdagelse. De sier at det er hundrevis av bilder, mange løver og neshorn.

Clottes ankom grotten og tumlet med store vanskeligheter gjennom luftakselen: “Det var ikke horisontalt. Den skrånte ned, og så snudde den, og så skrånte den opp. Da han nærmet seg veggene i mørket og stirret på bildene gjennom hodelykten, kunne Clottes umiddelbart oppdage at verkene var ekte. Han stirret forbløffet på de røde prikkene i håndstørrelsen som dekket den ene veggen, et fenomen han aldri hadde observert før. Senere fant vi ut at de ble gjort ved å legge våt maling inne i hånden og legge hånden mot veggen, ” sier han. På den tiden visste vi ikke hvordan de ble laget. ” Clottes undret seg over villskapen til villhestene, vitaliteten til de nakkede neshorn med hodestøt, mesterlig bruk av kalksteinveggene. Dette var skjulte mesterverk som ingen hadde sett på i tusenvis og tusenvis av år, og jeg var den første spesialisten som så dem, sier han. Jeg hadde tårer i øynene. ”

I 1996, to år etter sitt første besøk i Chauvet, publiserte Clottes et viktig verk, The Shamans of Prehistory, skrevet sammen med den fremtredende sørafrikanske arkeologen David Lewis-Williams, som presenterte nye ideer om opprinnelsen til hulekunst. Verden til det paleolitiske mennesket eksisterte på to plan, forfatterne antok, en verden av sans og berøring, og en åndeverden som lå utenfor menneskelig bevissthet. I stedet for å tjene som boliger for det gamle mennesket, hevdet Clottes og hans kollega, grotter som Chauvet mørke, kalde, forbudte steder — fungerte som inngangsport til en underverden der det antas at ånder skulle bo. Elitemedlemmer i paleolitiske samfunn — trolig trent i representasjonskunsten — kom inn i disse hulene for ritualistisk fellesskap med åndene og nådde ut til dem gjennom tegningene deres. Du trengte fakler, fettlamper og pigment for å gå inn i hulene. Det var ikke for alle. Det var en ekspedisjon, fortalte Clottes meg.

Som Clottes og medforfatteren tolket det, kunne de rød-oker håndavtrykkene på veggene i Chauvet godt representert forsøk på å kalle ånder ut av berget kunstnerne sannsynligvis ville ha brukt kalkveggen og uregelmessigheter ikke bare for å animere dyrefunksjoner, men også for å finne deres ånder og#8217 bosteder. Enigmatiske skjermer funnet inne i Chauvet —a bjørnekran plassert på en alterliknende sokkel, en fallisk kolonne som en kvinne malte ben og vulva smelter sammen til et bisonhodet og gir vekt til teorien om at disse stedene hadde transformativ kraft og religiøs betydning . Clottes forestilte seg at disse urkunstnerne var knyttet til åndeverdenen i en endret bevissthetstilstand, omtrent som de hallusinogeninduserte transene oppnådd av moderne sjamaner i tradisjonelle samfunn i Sør-Amerika, Vest-Asia, deler av Afrika og Australia. Han oppfattet paralleller mellom bildene som sjamaner ser når de hallusinerer geometriske mønstre, religiøse bilder, ville dyr og monstre og bildene som pryder Chauvet, Lascaux og andre grotter.

Det var ikke overraskende, sier Clottes, at disse tidlige kunstnerne tok det bevisste valget om å pynte veggene sine med ville dyr, mens de nesten helt ignorerte mennesker. For det paleolitiske mennesket dominerte dyr miljøet sitt, og tjente som kilder til både næring og terror. Du må forestille deg Ard èche Gorge for 30 000 år siden, sier Clottes, nå 81, i hjemmestudiet, omgitt av Tuareg -kniver og salbager, sentralafrikanske masker, bolivianske dukkdukker og andre minner fra sine reiser i søk etter gammel bergkunst. På den tiden kan du ha en familie på 20 mennesker som bor der, den neste familien 20 km unna. Det var en verden av svært få mennesker som levde i en verden av dyr. ” Clottes mener at forhistoriske sjamaner påkalte ånder i maleriene sine ikke bare for å hjelpe dem på jakt, men også for fødsler, sykdommer og andre kriser og ritualer passasje. Disse dyrene var fulle av makt, og maleriene er maktbilder, ” sier han. Hvis du kommer i kontakt med ånden, er det ikke av inaktiv nysgjerrighet. Du gjør det fordi du trenger deres hjelp. ”

Clottes originale tolkning av paleolitisk kunst ble med en gang omfavnet og latterliggjort av andre forskere. En avviste den som psykedeliske ravings. ” En annen kalte anmeldelsen hans av Clottes-Lewis-Williams-boken, “Membrane and Numb Brain: A Close Look at a Recent Claim for Shamanism in Paleolithic Art. ” En kollega berated ham for å oppmuntre til bruk av narkotika ” ved å skrive lyrisk om de trancelike tilstandene til Paleo -sjamanene. Vi ble anklaget for alle slags ting, selv for umoral, sier Clottes meg. Men#endrede bevissthetstilstander er en grunnleggende del av oss. Det er et faktum. ”

Clottes fant en mester i den tyske regissøren Werner Herzog, som gjorde ham til stjernen i dokumentaren hans om Chauvet, Cave of Forgotten Dreams, og populariserte Clottes ’ teorier. “Vil vi noen gang kunne forstå visjonen til disse artistene over en slik avgrunn av tid? ” spør Herzog, og Clottes, på kamera, gir et svar. For kunstnerne var det ingen barrierer mellom verden der vi er og åndenes verden. En vegg kan snakke med oss, kan godta oss eller nekte oss, ” sa han. En sjaman kan sende sin ånd til det overnaturlige eller kan besøke overnaturlige ånder i ham. du skjønner hvor annerledes livet må ha vært for disse menneskene fra måten vi lever på nå. ”

I årene siden hans teori om et forhistorisk visjonsoppdrag først vakte debatt, har Clottes blitt utfordret på andre fronter. Arkeologer har insistert på at prøvene som ble brukt til å datere Chauvet -maleriene må ha vært forurenset, fordi ingen andre kunstverk fra den perioden har nærmet seg det nivået av raffinement. Å erklære maleriene for å være 32 000 år gamle var som å påstå å ha funnet et renessansemaleri i en romersk villa, og#8221 hånet den britiske arkeologen Paul Pettit, som insisterte på at de var minst 10 000 år yngre. Funnene “polariserte den arkeologiske verden, ” sa Andrew Lawson, en annen britisk arkeolog. Men argumenter for nøyaktigheten av dateringen fikk et løft for fire år siden, da Jean-Marc Elalouf ved Institute of Biology and Technology i Saclay, Frankrike, gjennomførte DNA-studier og radiokarbondatering av restene av hulebjørner (Ursus spelaeus) som våget seg inne i grotten for å dvale i løpet av de lange istidvintrene. Elalouf bestemte at hulebjørnens skjelettrester var mellom 37 000 og 29 000 år gamle. Mennesker og bjørner kom inn i hulen med jevne mellomrom, selv om de aldri var sammen før steinfallet. Da, for 29 000 år siden, etter steinraset, kunne de ikke komme inn lenger, sier Clottes.

Paleontologer (som studerer dyrerester inne i hulen, hovedsakelig av bjørner, men også ulv, steinbukk og andre pattedyr), geologer (som undersøker hvordan hulen utviklet seg og hva dette kan fortelle oss om forhistoriske menneskers handlinger inne i den), kunsthistorikere ( who study the painted and engraved walls in all their detail) and other specialists visit Chauvet on a regular basis, adding to our understanding of the site. They have mapped every square inch with advanced 3-D technology, counted the bones of 190 cave bears and inventoried the 425 animal images, identifying nine species of carnivores and five species of ungulates. They have documented the pigments used—including charcoal and unhydrated hematite, a natural earth pigment otherwise known as red ocher. They have uncovered and identified the tools the cave artists employed, including brushes made from horse hair, swabs, flint points and lumps of iron oxides dug out of the ground that could be molded into a kind of hand-held, Paleolithic crayon. They have used geological analysis and a laser-based remote sensing technology to visualize the collapse of limestone slabs that sealed access to Chauvet Cave until its 1994 rediscovery.

One recent study, co-directed by Clottes, analyzed the faint traces left by human fingers on a decorated panel in the End Chamber. The fingers were pressed against the wall and moved vertically or horizontally against the soft limestone before the painter drew images of a lion, rhinoceros, bison and bear. Clottes and his co-researcher, Marc Azéma, theorize that the tracing was a shamanistic ritual intended to establish a link between the artist and the supernatural powers inside the rock. Prehistorian Norbert Aujoulat studied a single painting, Panel of the Panther, identified the tools used to create the masterwork and found other images throughout the cave that were produced employing the same techniques. Archaeologists Dominique Baffier and Valérie Feruglio have focused their research on the large red dots on the Chauvet walls, and determined that they were made by two individuals—a male who stood about 5-foot-9 and a female or adolescent—who coated their hands with red ocher and pressed their palms against the limestone.

Jean-Michel Geneste, Clottes’ successor as scientific director of Chauvet, leads two 40-person teams of experts into the grotto each year—in March and October—for 60 hours of research over 12 days. Geneste co-authored a 2014 study that analyzed a mysterious assemblage of limestone blocks and stalagmites in a side alcove. His team concluded that Paleolithic men had arranged some of the blocks, perhaps in the process of opening a conduit to paintings in other chambers, perhaps for deeper symbolic reasons. Geneste has also paid special attention to depictions of lions, symbols of power accorded a higher status than other mammals. “Some of the lion paintings are very anthropomorphic,” he observes, “with a nose and human profile showing an empathy between the artists and these carnivores. They are painted completely differently from other animals in Chauvet.”

When I arrived at the Caverne du Pont d’Arc for a preview that rainy morning this past December, I was skeptical. The installation’s concrete enclosure was something of an eyesore in an otherwise pristine landscape—like a football stadium plunked down at Walden Pond. I feared that a facsimile would reduce the miracle of Chauvet to a Disneyland or Madame Tussaud-style theme park—a tawdry, commercialized experience. But my hopes began to rise as we followed a winding pathway flanked by pines, offering vistas of forested hills at every turn. At the entrance to the recreated cave, a dark passage, the air was moist and cool—the temperature maintained at 53.5 degrees, just as in Chauvet. The rough, sloping rock faces, streaked with orange mineral deposits, and multi-spired stalactites hanging from the ceiling, felt startlingly authentic, as did the reproduced bear skulls, femurs and teeth littering the earthen floors. The paintings were copied using the austere palette of Paoleolithic artists, traced on surfaces that reproduced, bump for bump, groove for groove, the limestone canvas used by ancient painters.

The exactitude owed much to the participation of some of the most preeminent prehistoric cave experts in France, including Clottes and Geneste. The team painstakingly mapped every square inch of the real Chauvet by using 3-D models, then shrinking the projected surface area from 8,000 to 3,000 square meters. Architects suspended a frame of welded metal rods—shaped to digital coordinates provided by the 3-D model—from the roof of the concrete shell. They layered mortar over the metal cage to re-create the limestone inside Chauvet. Artists then applied pigments with brushes, mimicking the earth tones of the cave walls, based on studies conducted by geomorphologists at the University of Savoie in Chambery. Artists working in plastics created crystal formations and animal bones. Twenty-seven panels were painted on synthetic resin in studios in both Montignac, in the Dordogne and in Toulouse. “We wanted the experience to resemble as closely as possible the feeling of entering the grotto,” artist Alain Dalis told me.

Twenty years to the day that Chauvet and his two companions first edged their way into the cave, Paulo Rodrigues and Charles Chauveau, conservators overseeing the site, are climbing a path beyond a vineyard through a forest of pine and chestnut toward the base of a limestone cliff perforated with grottoes. It’s a cold, misty morning in December, and wisps of fog drift over the neat rows of vines and the Ardèche River far below. The Pont d’Arc, the limestone arch that spans the river, lies obscured behind the trees. During the Aurignacian period, Rodrigues tells me, the vegetation was much sparser here, and the Pont d’Arc would have been visible from the rock ledge that we’re now walking on from this angle the formation bears a striking resemblance to a mammoth. Many experts believe that early artists deliberately selected the Chauvet cave for their vision quests because of its proximity to the limestone monolith.

As I followed the conservators, I was retracing not only the route to the cave, but also events that have led to a bruising debate about who should have bragging rights to the cave’s discovery. The story begins on this footpath, in the spring of 1994, when a veteran spelunker and friend of Jean-Marie Chauvet, Michel Rosa, known to friends as Baba, initially detected air seeping from a small chamber blocked by stones. According to close friends of both men, it was Baba who suggested the airflow was coming from a cave hidden behind the rocks. Baba, they said, tried to climb into the hole, only to give up after reaching a stalactite he couldn’t move by hand. The aperture became known among spelunkers as Le Trou de Baba, or Baba’s Hole.

Chauvet has maintained that Rosa—a reclusive figure who has rarely spoken publicly about the case—lost interest in the site and moved on to explore other caves. Others insist that Baba had always planned to come back—and that Chauvet had cheated him out of the chance by returning, unannounced, with Eliette Brunel six months later. Chauvet violated a caver’s code of honor, says Michel Chabaud, formerly one of his closest friends. “On the level of morality,” he says, “Chauvet did not behave well.” Baba vanished into obscurity and Chauvet’s name was attached to one of the world’s greatest cultural treasures.


Pont-d'Arc Cavern, Replica of Chauvet Cave - History

av Jean-Michel Geneste
Former Director, National Center for Prehistory, Ministry of Culture and Communication, France

The discovery of the Chauvet-Pont d’Arc Cave in 1994 instantly represented a considerable media event for the department of Ardèche and the Rhône-Alpes region of France, as well as on a national and international scale, given how this category of cultural asset, now inscribed on UNESCO’s World Heritage List, thoroughly fascinates people throughout the world.

The splendor and sophistication of these spectacular cave paintings, dating back more than thirty-six thousand years, caused a veritable upheaval in specialists’ understanding of the time period (Quiles et al. 2016). However, as early as 1995, only a few months following its discovery, this exceptionally well-preserved and unique archaeological site proved to be far too fragile to be opened to the public. A satisfactory solution needed to be found to allow for touristic development while sharing this singular piece of human history with the general public.

In 2008 the architects Fabre & Speller, associated with Atelier 3A, were chosen by SMERGC (the Joint Association for the Caverne du Pont d’Arc), which acted as principal, joining the forces of the General Council of Ardèche and the Regional Council of Rhône-Alpes with support from the French government and the European Union.

“The site for the replica of the Chauvet Cave” [our translation] was a monumental project comprising five buildings spread out across a limestone plateau overhanging the small town of Vallon-Pont d’Arc. Now known as the “Caverne du Pont d’Arc,” the replica site is less than 2 km (11 miles) away as the crow flies from the original cave, which is hidden in the cliff-face of the Ardèche gorge. This exceptional construction was completed within a very short time frame (thirty months of construction work) calling upon the skills of about 550 professionals who collaborated on the project, which would be unique were it just for its scope alone. The meticulous attention given to detail in the underground landscape and atmosphere, the signs of human and animal activity, and the carefully replicated prehistoric artists’ gestures have combined to make a whole that is staggeringly original.


Vast replica recreates prehistoric Chauvet cave

It's locked away behind a thick metal door, hidden halfway up a towering limestone cliff-face.

Few people have ever been allowed inside, but BBC Newsnight has been granted rare access by the French Ministry of Culture and Communication.

We slide through a metal passageway on our backsides, and then tentatively descend a ladder.

It takes a few moments to adjust to the darkness, but our head torches soon reveal that we've entered into a vast cave system of geological beauty.

We weave along the narrow metal walkways stalactites and stalagmites glimmer in the light, sparkling curtains of calcite hang down from above and the floor is awash with the bones of long-dead animals.

Until recently, the last people to set eyes on this place were our Palaeolithic ancestors, before a rock fall cut it off from the outside world.

This exquisitely preserved time-capsule was sealed shut for more than 20,000 years, until it was discovered by three cavers - Eliette Brunel-Deschamps, Christian Hillaire and Jean-Marie Chauvet, after whom it is now named - on the 18th December 1994.

At first they thought they had uncovered a network of spectacular caverns.

But as they ventured deeper inside, they realised this was the discovery of a lifetime - the cave held some of the oldest art ever found.

It's breathtaking when we get our first glimpse of it.

The walls are adorned with hundreds of paintings.

Most of them are animals - woolly rhinos, mammoths, lions and bears intermingle with horses, aurochs and ibex.

Some are isolated images: we wander past a small rhino, a single, lonely creature daubed on the rock. But there are also huge, complex compositions, a menagerie of beasts jostling for space on great swathes of the cavern wall.

Painted in charcoal and red ochre, or etched into the limestone, careful shading and skilful technique bring the animals to life, revealing movement and depth.

"They are very sophisticated," says Marie Bardisa, the head curator at the Chauvet Cave - which is also known as the Decorated Cave of Pont dɺrc. She delights in this rare chance to show off the art.

"They used the relief of the rock to give the forms, to give the shadows, to express so many things.

"They saw the animals in the rock," she adds.

"More than 400 animals have been painted here, there are still lots of things to discover."

The paintings are so well preserved, they look as if they were drawn yesterday. But while there has been some debate over their age, the most recent radiocarbon dating suggests this work is more than 35,000 years old.

The rock drawings offer a rare glimpse into the lives of our early human ancestors and the Ice Age world they inhabited.

But few will ever have the chance to see it.

As soon as the cave was discovered, on the advice of scientists, the French authorities closed it off to visitors.

"If the public came into this cave, first of all, we risk contamination," explains Marie Bardisa.

"The temperature can grow very quickly, the balance of the climate would be disturbed so much we could have alteration of the paintings - we don't want to take this risk."

Archaeologists know this from bitter experience.

In 1940, the Lascaux cave system was discovered in southwest France.

For more than 20 years, millions of visitors flocked to see its stunning paintings, until visible damage from mould and bacteria forced the cave to be shut down.

Even today, scientists are still struggling to save the paintings, which may have been damaged beyond repair.

With the Chauvet cave, the French authorities have had to find a way to both preserve and promote this precious heritage.

This big problem required a big solution.

A few kilometres away, on a pine covered hill, sits a stadium-sized concrete hanger.

Inside is a recreation of some of the Chauvet cave's most important features, reproduced to scale.

It's cost 55m euros to build, has taken eight years from inception to completion and has involved hundreds of people.

Hi-tech scans, 3D-modelling and digital images of the original cave were used to create the copy.

Layered over a huge metal scaffold, the limestone walls have been reproduced in concrete, the stalagmites and stalactites have been remade in resin.

Even the temperature has been set to match that of the original.

If you ignore the hordes of visitors who have come to press day, you do get the sense of being in a real cave.

The paintings, though, are the main attraction.

"The process is very complex. You have to be very respectful to the original," says Gilles Tosello, who spent six months reproducing some of the Chauvet cave's most impressive compositions.

The art was recreated offsite. Digital images of the paintings were projected onto canvasses of fake rock to guide the artists.

"Our raw material is resin, and it is completely different to limestone, mud and clay in the original cave," explains Mr Tosello.

"But that was part of the challenge - we are using illusions to recreate the original compositions."

He says the process brought him closer to the original artists.

"If you spend hours and days and weeks, and you are trying to translate or imitate the gesture or work of another artist, you become more or less a part of him."

At the replica, Palaeolithic art specialist Jean Clottes stands surveying the work.

He was the first scientist to enter the cave, and has been president of the replica's scientific committee.

"I think the public are going to be very pleased with it because the quality is great and it is scientifically correct," he tells us.

He says a replica is the best way to tell the modern masses about our prehistoric ancestors.

"They are not primitive people, they are people like us," he explains.

"Modern humans are 200,000 years old, at least, so 35,000 years ago was not such a long distance away."

He believes the cave was a spiritual place for these hunter gatherers, and the Ice Age animals represented on the rocks had a form of ritual or magic associated with them.

"(These people) had short lives that were quite different from ours, but from their art, we can see they were as intelligent as we are, that they had great artists and they had religion. They were close to us."

It's hoped that the replica will bring these ancient artists closer still, as their testimony to human culture and creativity opens to the crowds.

Or, at least, a copy of that testimony.

With so few people privileged enough to experience the real thing, prehistoric art must reach its audience through modern means.


World's Most Ambitious Re-Creation of Prehistoric Cave Art to Open

After three years of effort, a precision replica of a French cave and its 36,000-year-old art will open to the public in April.

On a September afternoon in 2013, Gilles Tosello sat sipping a cup of American-style coffee in his Toulouse studio, pondering the talents of cave painters who lived in France 36,000 years ago.

Tosello enjoyed a personal connection with those painters because he was the man the French Ministry of Culture and Communication had engaged to re-create their most famous works, some of the oldest, most beautiful, and best preserved cave art on Earth: the images in the Cave of Chauvet-Pont-d'Arc. Its legendary Panel of Horses includes exquisite charcoal horse heads, snarling lions, and battling wooly rhinoceroses drawn across 475 square feet of undulating rock. Even more famous is another tableau he was hired to re-create, the spectacular Lion Panel, 750 square feet of prowling lions, baby mammoths, and charging rhinos. Tosello sighed.

His studio was crowded with panels of faux limestone the size of billboards. All morning Tosello had been scraping the rock, fiddling with different varieties of charcoal, trying them out on various surfaces, gazing at projected images of the original artwork, and scratching his head.

The challenge was unnerving. He was not simply retracing the original images: He was drawing them freehand to maintain their natural, intuitive look. He had to try to inhabit the ancient artist's mind and comprehend the techniques and feelings that had led to these masterpieces so long ago. (Read Chip Walter's "First Artists" in National Geographic magazine.)

Tosello's task, a formidable undertaking on its own, was only part of an even more ambitious, $67 million effort to create a replica cave and educational complex, a kind of latter-day time machine, set on 40 acres of a rugged mountain plateau in the Ardèche region of southern France.

These structures—construction began in 2012 after two decades of planning and legal wrangling—will house the most extravagant re-creation of prehistoric cave art in the world, a bare one and a half miles as the crow flies from the original. A consortium of government agencies made this bet because experience had taught them that caves as rare as this are extremely popular attractions, yet also entirely too precious to expose to large crowds.

France's Lascaux and northern Spain's Altamira, the other acknowledged gems of ancient cave art, have illustrated, painfully, the damage millions of visitors can inflict. Though Lascaux has been closed since 1963, it still suffers from infestations of lichen and black mold that are thought to be linked to the presence of visitors. Altamira, though reopened to very small groups in February 2014, had been closed to the public in 1977 because the carbon dioxide in the exhalations of a century's worth of visitors had deteriorated the cave's colorful renderings.

The Ardèche complex, known simply as Pont-d'Arc Cave, is an effort to avoid all that. Among its sprawling attractions is a teaching and exposition hall, a restaurant, a shop, and a multimedia and discovery center. But the indisputable centerpiece will be the replica.

It's not an exact copy of the original cave, which is the length of two and a half football fields, covers 86,000 square feet, and features five enormous and craggy chambers. Instead the project's planners, an unlikely collection of engineers, geologists, artists, paleoanthropologists, politicians, designers, and "scenographers," decided to focus on Chauvet's greatest primeval hits—425 renderings created, as best scientists can figure, 36,000 to 25,000 years ago.

Accomplishing this feat required finding a way to cluster the works into an enclosed space that would be smaller than the original cave but still deliver the inspiring experience visitors would have enjoyed had they been lucky enough to enter the original. But how?

First, says Michel Clément, the project's director, the team members took carefully arranged trips into the original Chauvet until they came to know it intimately—every piece of artwork, every stalagmite and stalactite, every animal bone and archaeological artifact within the cave. Designers took 6,000 photos and spent 680 hours laser scanning every crack and crevice of Chauvet's chambers, floor to ceiling.

From the data collected, they created a high-fidelity digital copy of the cave. The scans, at 16 pixels per square millimeter, are so detailed that in many ways they provide a better view than a visitor could experience walking through Chauvet itself. Once the scanning was complete, more than 80 sections of the cave were snipped from the immense file and pieced together virtually, as if they were a 3-D puzzle, to make a smaller, but still impressive, amalgam.

The next, far more daunting step was to transform a digital puzzle into an artificial cave nearly as large as a football field."We started from scratch," Clément said last April, before taking me on a tour of the construction site.

First, each laser-image slice of the cave was projected onto large, flat tables, where workers hand-shaped metal rods to form the framework of the section. Teams then hung the rods from a metal ceiling grid, producing something that resembled the metallic skeleton of an enormous animal.

Once these "bones" were in place, another team mounted a metal mesh on them, which was then sprayed with a foam mortar. Next a coat of cement was troweled on, and workers, painters, sculptors, and geologists worked each surface until it precisely matched the original cave's walls. Gaps were left for the limestone panels of artwork that Tosello was puzzling over that fall day in his studio.


The Chauvet Pont-d’Arc cave replica

Chauvet Cave Paintings Replica © HTO from Wikimedia Commons

In order to avoid the mistakes made in the past at the Lascaux cave where the admission of a large number of visitors led to the growth of mould damaging the prehistoric paintings, the French authorities built a full-scale replica of the Chauvet cave. Designed at the Razal site on the hills of the Vallon-Pont-d’Arc, it is distant of seven kilometres from the Chauvet cave. Completed and opened to the public in the spring of 2015, the replica of the original cave features a full-scale reproduction of frescos made by graphic artists and researchers. Undoubtedly, the new cave is a fascinating multisensory experience to visitors as the temperature and humidity, the silence, darkness and even the smell of the authentic cave have been faithfully reproduced.

The ambitious project is the biggest replica of a prehistoric site in Europe and should welcome between 300,000 and 400,000 visitors from around the world each year.

Covering 29 hectares, the site is set within a vast wooded area and features, alongside the facsimile cave, a discovery centre and a permanent exhibition dedicated to the Aurignacians and wall art, five sheltered interpretation stations, a temporary exhibition space, an educational area for young people, and an events centre.


Cave Art Culture: Exploring the Cavern of Pont d’Arc in Ardèche

In peace and war, good times and bad, France has never scrimped in spending on its cultural monuments. The Louvre, Versailles, and more recent additions such as the Pompidou Centre and the Opéra Bastille in Paris have helped give the French an enduring sense of grandeur in their country. This focus on culture has also brought economic benefit. The 80 million tourists who come to France every year make it the world’s most visited country, and their spending accounts for more than 10% of the annual French GDP.

Pascal Terrace, the member of the French National Assembly for the region of Ardèche in the south of France, hopes that a “crazy project” he has promoted – a 55 million Euro recreation of prehistoric paintings found in a remote cave – will become the next big French cultural destination.

My invitation from the Ministry of Culture to attend a media briefing for the Cavern of Pont d’Arc came in both English and French, unusual for a French government document. It promised “exclusive access” to a replica of the cave where a thousand wall paintings of wild animals of the Palaeolithic era were discovered in 1994. They had gone undetected for more than 30 thousand years, and may represent the world’s oldest examples of figurative art.

The Cavern of Pont d’Arc is a collection of glistening white stucco buildings on the La Razal plateau, a mountaintop stretch of scrub and woodland overlooking the village of Vallon Pont d’Arc in the Ardèche River valley, 600 kilometres south of Paris. The main structure, the size of an aircraft hanger, houses an above ground replica of the Chauvet cave where the paintings were found by amateur cavers on a weekend outing. In order to protect the paintings from contamination, the cave is closed to all but a few archaeologists. M. Terasse sees the replica as “an invitation to a journey back in time.”

It is indeed that. You begin the journey in total darkness, on a footbridge that takes you thirty thousand years into history to join the first Homo sapiens who made their way across Europe at the height of the Ice Age, in the last days of the Neanderthals. Dim lights appear in corners of the grotto and the paintings come into view. So realistic are they that you can almost hear the neigh of wild horses rampaging across the plateau, or the snarl of lions about to attack a clutch of bison. Other paintings show in beautiful detail the cave bears, rhinos, snow panthers, and now long extinct aurochs and wooly mammoths that once prowled the gorges of the Ardèche River.

The paintings are the work of early hunter-gatherers, known as Aurignacians after the French village where their presence was first detected. They created the world’s first realistic representations of the mammals with whom they shared the earth – the first real art. Never cave dwellers themselves, they worked by torchlight with charcoal from Scotch pines they’d burned, and red ochre they’d dug from the earth.

The Caverne in its perfection has raised questions about whether the public is well served by access to a fully replicated cave environment. De Globe and Mail headed its report, Faux Real? Its reporter seemed unsure whether seeing the replica had been “better than nothing” or “the next best thing?” to seeing the actual paintings in the actual cave. A British art critic writing in the Telegraf complained the replica treats art lovers “like fools” and shows contempt for the “anonymous geniuses” who created the paintings. Both concede that because the Chauvet cave has been closed to the public to prevent contamination by toxins or human detritus, films and books offer the only alternatives.

Jean Clottes is widely recognized as a world authority on cave paintings. He is largely self-taught and acquired his Ph.D in archeology after many years as an amateur enthusiast, going underground on his days off as a teacher of English in the Pyrénées village of Foix. He was a lowly paid director of prehistory for the Midi-Pyrénées region for many years, eventually succeeding to a career post as inspector general of rock art for the Ministry of Culture. He has dug more deeply into the meaning of the Chauvet paintings than perhaps any other person.

Now a vigorous 81, Clottes spoke to the assembled media after the briefing at Pont d’Arc. His remarks had a scientific bent and contrasted with those of the politicians present. When I caught up to Clottes, I asked him what it had been like to be the first expert to enter the Chauvet cave.

“I had driven 400 kilometres through a winter storm to get from my home to Vallon-Pont d’Arc. It was December 28, 1994, and I was the only guest in the hotel. The entrance (to the cave) was difficult because, as we found out later, the main entrance has been blocked by a rockslide around 23,000 years ago. We went through a crack in the roof, down a ladder. When I set foot eight metres below, I was dazzled by what I saw. These splendid drawings were made by great artists. Here was work by fully modern minds, capable of abstract symbolic thinking.” Sealed by nature from outside contamination, the paintings “looked as fresh as if they’d been painted yesterday.” Contemporary art experts agree the paintings are remarkable for their perspective, shading and illusion of motion.

Until his retirement in 2001, Jean Clottes headed up the team planning the Chauvet replica. “The public are eager to know about the paintings and see the impressive panels elsewhere than in books or in films,” he told me.

Perhaps there are bigger questions to be asked about the replica than the merit of seeing copies of the Chauvet paintings. The artists of Chauvet were members of the Aurignacian culture, created by the first Home sapiens who reached Europe at the height of the Ice Age. How did some learn to make such wondrous depictions of the mammals that roamed the forests and fields of the Ardeche Valley more than thirty centuries ago? How could they afford to expend energy of making art while struggling to survive in an inhospitable land? Why did they bother?

“Everyone agrees,” insists Jean Clottes, “the paintings are, in some way, religious.” Clottes says he is not himself a believer but that it is “man’s spirituality, with its three branches of philosophy, religion and science, that truly distinguishes us from animals.”

Clottes found himself the epicentre of a raging controversy when he co-authored a book suggesting the Chauvet artists did their work while acting out religious rituals under the influence of shamans. I "The Shamans of Prehistory,” Clottes suggests the artists may have laboured while in a trance induced by religious fervour, drugs or a lack of oxygen. He argues that shamanism “was the most prevalent belief system of hunter-gatherers.”

From this, Clottes concludes that the term Homo sapiens (“man of wisdom”) as applied to modern mankind “is an unfortunate misnomer.” He points out that animals “have all sorts of knowledge and far more wisdom than we– as they do not threaten to destroy their environment and even their own species.”

Our ancestors who laboured by torchlight to produce the cave paintings, Clottes says, would better have been called Homo spiritualis artifex, “for making art was their main characteristic.”

A sad postscript to this story is that at none of the events launching the Caverne du Pont d’Arc, were the people who discovered the cave present. Jean-Marie Chauvet, the parks ranger after whom the cave is named, has been entangled for years in lawsuits with the French government and the owner of the land where the cave was found. Two government officials have been convicted of falsifying Chauvet’s expense records to make it appear he was on official duty when he found the cave he argues he was on vacation. The legal stalemate seems nowhere near an end.

For more information about visiting the site, go to: http://en.cavernedupontdarc.fr

Ray Argyle is a Canadian author of biographies and popular history. His most recent book is The Paris Game: Charles de Gaulle, the Liberation of Paris, and the Gamble That Won France. He is working on a book on Vincent Van Gogh.


Se videoen: Najlepsze prehistoryczne malowidła (Desember 2021).